Історія Project Ara: чому Google не вдалося створити модульний смартфон

Project Ara – проект Google, який вів розробку модульного смартфона. Його називали однією з найбільш амбітних ідей компанії. 2 вересня Google заморозила Project Ara, так і не розпочавши виробництво смартфона.

Phonebloks

У вересні 2013 року Дейв Хаккенс, випускник Академії дизайну в Ейндховені, опублікував відео з концептом модульного смартфона Phonebloks. Дизайнер представив ідею пристрою, який складається з головної плати і знімних модулів.

Project Ara

За задумом Хаккенса, при поломці або старінні цих модулів, користувач міг замінити їх на нові.

За словами дизайнера, він придумав Phonebloks через збільшення кількості електронних відходів.

«Мені не подобається, в якому напрямку зараз розвиваються електронні пристрої. З кожною моделлю тривалість їх життя падає. Через це з’являється багато відходів ».

Ідея прийшла до Хаккенса після поломки фотоапарата:

«Все почалося з того, що у мене зламався фотоапарат. Я розібрав його і побачив, що в ньому працює все, крім однієї маленької деталі. Я хотів замовити нову в інтернеті, але не знайшов її, і мені довелося викинути фотоапарат ».

За добу відео набрало близько мільйона переглядів. Свою концепцію Дейв виклав на сайт Thunderclap – сервіс, де люди замість грошей жертвують публікації в соціальних мережах. До кінця жовтня концепт підтримали більше 979 тисяч користувачів, таким чином Хаккенс охопив аудиторію в 380 млн чоловік. Саме це і потрібно було дизайнеру.

«Отримавши гроші, я б не знав, що з ними робити. На старті нам потрібна залученість людей. Спочатку я хочу показати, що існує величезний ринок. Потім компанії побачать, що можуть тут заробити і почнуть співпрацювати », – говорив Хаккенс.

Співпраця з Motorola

Phonebloks викликали інтерес у величезної кількості людей, і Хаккенс вирішив рухатися далі. Він зустрівся з кількома компаніями, які зацікавилися в створенні модульного смартфона, і зупинив свій вибір на підрозділі Google Motorola Mobility.

28 жовтня 2013 року Motorola Mobility оголосила про запуск Project Ara – проекту, в рамках якого підрозділ спільно з Phonebloks розроблятиме модульний смартфон.

«У нас є загальна ідея: створити модульну, відкриту, персоналізовану мобільну платформу, яка буде доступна в усьому світі», – заявили в Motorola.

На той момент Motorola Mobility вже працювала над модульним смартфоном протягом року.

«Вони розробляли щось секретне в лабораторіях. Вони були ще на стадії мозкового штурму, але хотіли втілити ідею якомога швидше. У підрозділі побачили популярність Phonebloks і усвідомили, що розробка модульного смартфона – це щось більш масштабне, ніж вони припускали спочатку », – говорив Хаккенс.

«З того моменту до ідеї стали ставитися більш серйозно, – розповідав дизайнер. – Project Ara став публічним і почав розвиватися, а Phonebloks посприяв цьому ».

У січні 2014 року Google продала Motorola Mobility китайській компанії Lenovo.

Місяцем пізніше видання Time опублікувало матеріал, де оприлюднив плани Google щодо Project Ara. Стало відомо, що компанія планує випустити пристрій за $ 50 без мобільного зв’язку, але з підтримкою Wi-Fi. Ідея полягала в тому, що з часом користувачі могли підключити до цього пристрою компоненти з додатковими можливостями. Також Google розповіла, що використовує 3D-друк для створення персоналізованих модулів.

Перший прототип

Вперше процес розробки смартфона був показаний на початку квітня 2014 року. Хаккенс опублікував відео, де прогулявся по офісу, поспілкувався з розробниками і показав каркас телефону Endo.

«Ми вирішили не ховати модулі під корпусом, – розповідав головний дизайнер підрозділу ATAP Даніель Макоскі. – Телефон може існувати і перетворюватися напротязі всього нашого життя – в цьому і є його естетика ».

В середині квітня Project Ara провела першу конференцію для розробників, де показала дизайн смартфона. Також команда анонсувала партнерство з компанією Toshiba, в рамках якого остання почала розробку процесорів і модулів камери для пристрою.

Project Ara
У липні 2014 року на конференції Google I/O команда Project Ara показала прототип Spiral 1. Команда вирішила показати телефон в дії, але той завис, завантаживши лише половину екрану блокування.

У липні 2014 року головний дизайнер Project Ara Даніель Макоскі пішов з проекту. Втім, він залишив позитивний відгук про роботу в команді.

«Світ електроніки ще не знає, що його чекає».

Перший робочий прототип Spiral 1 було показано 29 жовтня 2014 року. Його розробкою займалася компанія NK Labs. У смартфоні було п’ять знімних компонентів: LED-модуль, батарея, процесор, динаміки і USB-порт.

«Я захоплений прототипом», – відгукувався про пристрій Хаккенс.

У січні 2015 року на конференції для розробників Google представила другу версію смартфона Project Ara Spiral 2. Телефон отримав п’ятимегапіксельну камеру, HD-дисплей, 3G-модем і модулі Wi-Fi і Bluetooth. Google попередила, що роботи батареї вистачить лише на півдня, тому її потрібно буде замінювати протягом доби.

Project Ara

Після цього довгий період Project Ara не випускав будь-яких оновлень. У лютому 2016 року Хаккенс розповів, що команда активно працює над новим пристроєм.

«Я спілкувався з командою Project Ara. Вони не можуть дати точну дату анонса, але проект досі розвивається. 2016? », – Написав Дейв.

У травні 2016 року на конференції Google I/O Project Ara представила нову версію смартфона. Пристрій одержав істотні зміни. Google встановила в каркас процесор, антену, батарею і дисплей, зробивши ці компоненти незнімними.

За словами розробників, вони прийшли до висновку, що людям, перш за все, потрібен телефон, який буде добре виконувати основні функції, і лише потім користувачі будуть цікавитися можливістю змінювати компоненти. Команда Project Ara також повідомила, що 30 співробітників ATAP вже використовують смартфон як основний пристрій.

Дейв Хаккенс розкритикував Google за те, що компанія прибрала можливість змінювати основні компоненти смартфона.

«Головна функція телефону стала всього лише додатковою особливістю. Річчю, яку можна зробити просто для розваги, – написав у блозі Хаккенс. – Це означає, що пристрій з часом все одно застаріє. Через кілька років смартфон стане повільніше, а це означає, що доведеться замінити весь каркас».

Замороження проекту

Після цього Project Ara знову довгий час не випускав оновлення, а 2 вересня 2016 року Google заморозила проект. Агенстство Reuters вважає, що компанія прийняла це рішення, щоб оптимізувати виробництво апаратного забезпечення, а видання Fortune передбачає, що в концепції було багато проблем, які Google не вдалося вирішити.

«Це був науковий експеримент, який провалився», – говорить аналітик компанії TECHnalysis Research Боб О’Доннел. Дейв Хаккенс написав, що Google закриває проекти, щоб провести реорганізацію компанії, додавши, що це «політично коректна» версія.

«Оглядаючись назад, можна сказати, що проект дуже вплинув на створення модульних смартфонів. Вибір користувачів вийшов на перший план в мобільній індустрії », – вважає один з розробників Project Ara Гаді Аміт.

Дейв Хаккенс зберігає оптимізм щодо майбутнього модульних смартфонів:

«У Phonebloks не було мети вийти протягом двох років на ринок. Це довгостроковий проект, який спровокує великі зміни », – написав Дейв.

За даними Reuters, Google може ліцензувати технологію іншим компаніям. Проте, Гаді Аміт впевнений, що після заморозки Project Ara індустрія модульних смартфонів перестане розвиватися, в крайньому разі, в доступному для огляду майбутньому:

«Я вважаю, що повноцінні модульні телефони здатні створити тільки Google і Apple, для інших же це занадто складне завдання. Відповідно, зараз ця технологія, схоже, мертва».